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Mahavira, también conocido como Vardhamāna, fue el vigésimo cuarto tirthankara (ford-maker) que revivió el jainismo. Expuso las enseñanzas espirituales, filosóficas y éticas de los tirthankaras anteriores de la remota era pre-védica. En la tradición jainista, se cree que Mahavira nació a principios del siglo VI aC en una familia real Kshatriya en la actual Bihar, India. Abandonó todas las posesiones mundanas a la edad de 30 años y abandonó el hogar en busca de un despertar espiritual, convirtiéndose en un asceta. Mahavira practicó meditación intensa y austeridades severas durante 12 años, después de lo cual se cree que logró Kevala Jnana (omnisciencia). Predicó durante 30 años y Jains cree que ha alcanzado el moksha en el siglo VI aC, aunque el año varía según la secta. Los estudiosos como Karl Potter consideran su biografía incierta; algunos sugieren que vivió en el siglo V aC, al mismo tiempo que Buda. Mahavira alcanzó el nirvana a la edad de 72 años, y su cuerpo fue incinerado.

Después de obtener Kevala Jnana, Mahavira enseñó que la observancia de los votos de ahimsa (no violencia), satya (verdad), asteya (no robar), brahmacharya (castidad) y aparigraha (no apego) es necesaria para la liberación espiritual. Él enseñó los principios de Anekantavada (realidad de muchos lados): syadvada y nayavada. Las enseñanzas de Mahavira fueron compiladas por Indrabhuti Gautama (su principal discípulo) como Jain Agamas. Se cree que los textos, transmitidos oralmente por los monjes jainistas, se perdieron en gran parte hacia el siglo primero (cuando fueron escritos por primera vez). Las versiones sobrevivientes de los Agamas enseñados por Mahavira son algunos de los textos fundamentales del jainismo.

Mahavira se representa generalmente en una postura meditativa sentada o de pie, con el símbolo de un león debajo de él. Su primera iconografía proviene de sitios arqueológicos en la ciudad de Mathura, en el norte de la India, y data del siglo I aC al siglo II dC Su nacimiento se celebra como Mahavir Jayanti, y su nirvana es observado por Jains como Diwali.